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Cómo funcionan y en qué se diferencian los PCR y los tests rápidos

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El diagnóstico de infección por coronavirus se lleva haciendo desde el inicio de la epidemia gracias a la prueba del PCR, siglas en inglés para Reacción en Cadena de la Polimerasa, técnica presente en numerosos laboratorios de hospitales, centros de investigación y universidades, a esta técnica se han sumado los tests de diagnóstico rápido, más sencillos de utilizar y que permiten obtener los resultados en 15 minutos desde el domicilio de la persona.

Inmaculada Casas, investigadora del Área de Virología del Centro Nacional de Microbiologia del Instituto de Salud Carlos III, que forma parte del Comité Científico Técnico del Coronavirus, explica las diferencies entre estas técnicas.

La PCR se basa en las características de estabilidad al calor de una enzima de polimerasa. Con ésta se localiza y amplifica un fragmento de material genético, que en el caso del coronavirus es una molécula de ARN. Si después de los análisis de una muestra respiratoria la prueba detecta ARN del virus, el resuldado es positivo y se confirma que está infectada por SAR-CoV-2. Si no lo detecta la persona da negativo. Si hay una sospecha clínica importante, se tiene que realizar otra prueba para asegurar que el paciente no está infectado.

La PCR tiene un cierto grado de complejidad, por lo que se necesita personal entrenado y preparado para su realización. Sus características son: alta especificidad, alta sensibilidad y es temprana porque detecta el virus en las primeras fases de la infección respiratoria.

Ahora se están empezando a realizar pruebas mediante una seguna batería de técnicas, los citados tests de diagnóstico rápido, que permite conocer en 10-15 minutos si una persona está o no infectada.

Estas pruebas rápidas no se habían realizado antes porque hasta que no se ha tenido un buen núero de pacientes infectados para poder caracterizar los anticuerpos no se ha podido desarrollar. Los tests rápidos no identifican el ARN del virus, detectan o anticuerpos producidos ante el virus utilizando una muestra de sangre, que es otra forma de conocer si el paciente está o ha estado infectado, o bien hay proteínas del virus presentes en las muestras respiratorias de exsudado nasofaríngeo.

[Font: Ministerio de Sanidad. 24/03/2020]

[Foto: Hospital Universitari Son Espases]

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